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自制力之弊|社会流动性和表观遗传学下的自制力负面研究
发布时间:2020-09-28

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译者:易夏殇

良好的自制力有利于个人的发展前景,但可能会对健康造成损害。

一切要从棉花糖说起。上世纪六十年代,斯坦福大学的心理学家沃尔特·米切尔(Walter Mischel)针对儿童开展了一系列实验。实验过程中,研究人员将被试单独留在一个房间里,给被试一块棉花糖或别的糖果,同时承诺说如果15分钟后糖果还在,被试就能再得到一块。这些被试当时只有四五岁。一些被试15分钟还没到就禁不住诱惑,把糖果给吃了。其他的则抵住了诱惑,坚持到最后,获得了奖励。

之后,米切尔博士成了等待的一方。他针对这些被试展开了纵向研究。他发现,当初抵住诱惑的被试比起中途放弃的那些在学业上表现更好。这些人在长大成人后找到了好工作,吸毒的几率更小,触犯法律的频率也较低。另外,被试的家庭条件表明冲动行为不仅源自遗传,还是后天习得的。因而冲动行为是可戒除的,从而改善问题被试的人生机遇。

诸多实验证实了米切尔得出的结论。如今,公共政策开始转变,尤其在美国。隶属于美国卫生与公众服务部(Department of Health & Human Services)的儿童和家庭管理局(Administration for Children and Families)正致力于制定旨在教授儿童自控艺术的计划。然而,近期的观察结果进一步表明自制力的培养并不总是好事。

两年前,乔治亚大学(University of Georgia)的吉恩·布罗迪(Gene Brody)以一组非裔美国年轻人为研究对象,发表了相关研究成果。研究显示,在青少年时期就表现出自制力的被试确实获得了预期的好处。但如果这些被试来自贫困家庭,那么其日后的血压值、肥胖率和应激激素水平都要高于那些自制力较弱的同龄人。这项成果并不适用于家庭背景优越的人群。

布罗迪博士及其同事对这群被试进行了纵向研究,最终得到了同样令人震惊的结果。对于出身卑微的被试而言,自我控制会加速衰老。这项研究着眼于DNA甲基化,即染色体遗传物质增添化学物质甲基团的现象。美国科学院院刊(Proceedings of the National Academy of Sciences)刊登了这项研究。

细胞通过甲基化关闭无用基因。观察研究表明人的甲基化模式随年龄增长而变化的方式是可预测的。因而,甲基化模式是细胞表观年龄的体现。布罗迪博士及其同事针对近300名背景各异的17岁非裔美国青少年展开了历时六年的纵向研究。

最初几年里,研究人员对被试的自制力水平进行了评估,观察其有无抑郁症、攻击性和吸毒的倾向。另外,他们还评估了被试的社会经济背景。在被试22岁那年,评估内容发生了变化:研究人员采集了被试的血样,记录下血细胞的DNA甲基化模式,并计算出这些模式和预期模式之间存在的差异。

如图所示,对出身优越的被试而言,良好的自制力意味着他们的细胞更年轻。对出身贫寒的被试而言,则是相反的结果:其细胞衰老更快。加上之前得出的血压值、应激激素水平和肥胖率以及这些出身贫寒的被试的预后结果,情况不容乐观。

布罗迪博士的发现既有趣又令人堪忧。一种动物乃至所有动物在争取更高社会等级的过程中都会感受到巨大压力——任何一位生物学家都会认为这是情理之中的。基因甲基化(表观遗传学的一个分支)方面的研究表明:人体生理为了适应周遭环境和个体年龄的变化而致使甲基化模式不断变化。

这种人体表观遗传变异提醒我们:人类和其他物种受制于同一种规则。但差别在于,人能用理性的方式改变境况:棉花糖实验结果就是一个佐证。

如果布罗迪博士的发现经证实是正确的,那么接下来的问题便是如何规避自制力的负面效应。

译注:

社会流动性:一个社会成员或社会群体从一个社会阶级或阶层转到另一个社会阶级或阶层,从一种社会地位向另一种社会地位,从一种职业向另一种职业的转变的过程叫做社会流动。它是社会结构自我调节的机制之一。

表观遗传学:是指不涉及DNA序列改变的基因或者蛋白表达的变化并能在发育和细胞增殖过程中稳定传递的遗传学分支学科,主要包括DNA甲基化,组蛋白共价修饰,染色质重塑,基因沉默和RNA编辑等调控机制。

摘自:经济学人

http://www.economist.com/news/science-and-technology/21657768-self-control-improves-your-prospects-it-may-harm-your-health-no-good-deed

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